Absolutely Free Festival, a committed and citizen-driven music festival

Absolutely Free Festival, a committed and citizen-driven music festival

For this blogpost I would like to put the spotlights on the Absolutely Free Festival (in short: AFF). This event is a two-day outdoor summer festival on the former mining site of C-mine in Genk. Since 2008 a group of local citizens, including myself, have been putting together a freely accessible festival that’s all about adventurous new music and environmental & social commitment. (Beneath you’ll find the text in dutch, onderaan kan je de Nederlandstalige tekst vinden). 

Back at the beginning it all started with a dissatisfaction for the enormous music festivals that dictated the Belgian music industry. We thought they became way too big, too expensive, too crowded, too polluting,…

We decided to establish our own festival, centered around some key values: ‘approachable’, ‘cosy’, ‘family’, ‘surprising’, ‘creative’, ‘committed’ and ‘healthy’.

Things developed quite well over the past few years. The festival got awarded as the Greenest Festival of Flanders by OVAM, the Flemish waste agency. Also, AFF got shortlisted as Europe’s Best Small Festival by the European Festival Awards. Steadily the festival’s capacity grew up to 8000 visitors.

aff1515How did we get there? Given the above mentioned values, a clean festival site was a basic principle. Plastic cups being the biggest waste on festivals grounds, we started using reusable cups to simply deal with this problem. Besides we put a lot of effort in efficiently sorting and recycling garbage and by upcyling used materials to decorate the festival site (a giant entrance made of used pallets, lounge areas made of vintage sofa’s, lighting made of old lamp-shades, a wall of used washing machines being the backdrop for a stage,…). Regarding catering we chose fairtrade (Oxfam, Bos and healthy local food) instead of the usual polluting corporate brands. All these good intentions put aside, it’s well-known that the key problem in terms of pollution is mobility. That’s why we started to reward people that came to the festival grounds by bike and the reason why we set up a line of public transport.

From the start the main goal never was as ambitious as to make the event a ‘zero waste event’ by reducing its carbon footprint. The above mentioned actions spontaneously became part of the festival, just because we thought they were evident and essential to the spirit of our festival.

In 2012 things really took off when we turned the ‘green factor’ of the festival into an experience for the visitor.

AFF 2012 Kris Van De Sande 1The festival became a sort of platform for creative experiences built around sustainability. Together with Bebat – the Flemish battery recycling agency- we started a campaign that made it to the front pages. As an entrance fee we started asking the visitor to bring three empty batteries. At the festival we created music with all of these little garbage pieces: when entering the festival site people could throw their batteries to an upcycled cupboard stuffed with sound making objects (guitar’s snares, a little drumkit, cymbals,…). We asked a local artist to sample all of these sounds and compile them into a ‘hymne of batteries’. After the festival we released an AFFtermovie, for which this track acted as a soundtrack. As an alternative to bringing these batteries visitors could also contribute three euro to the managing of Absolutely Free Forest, a national park named after the festival. (Here you can watch the movie: http://vimeo.com/103411051).

In 2013 we did a campaign in the same spirit regarding the closing of Ford’s factory in Genk. At that time every single citizen thought of Ford as –excuse me for this use of words- ‘corporate pigs’, firing thousands of employees. During the past decades the factory had been the primary employer for the region. Thousands of people coming from different origins, backgrounds and cultures met around the conveyor belt. Aiming to be a committed festival it was this social dimension that AFF wanted to emphasize by setting up a campaign called ‘Knuffel Ford dood’ (= ‘Hug Ford to death’). Basically, we put an old Ford Mondeo, the crown jewel of the local factory, in the middle of the festival site. We asked all of our visitors to bring a cuddly toy to cover the entire car with. At the end of the day the regional community made a playful and positive statement at the festival by allegorically hugging the car to death.

Next to the ecological side of sustainability, it’s in the festival’s DNA to highlight the social dimension.

From the very beginning we started working together with local shelter and social employment organizations for the building and breaking down of the festival site. That’s why the group of volunteers (+/-30 people on the first day and steadily growing to +/- 200 people during the festival) is heterogenous but cohesive. Building a festival is about social bonding, bringing people together and offering chances to people coming different and maybe rough backgrounds.

Photo credits: Jeroen Olaerts, Patricia Kuiper, Kris van de Sande. 

 

 

 

 

In deze post besteed ik graag wat aandacht aan het Genkse Absolutely Free Festival (AFF). Dit evenement is een tweedaags outdoor zomerfestival op de voormalige mijnsite C-mine. Sinds 2008 zet een groep Genkenaren, waartoe ikzelf behoor, een gratis toegankelijk festival op poten dat draait rond avontuurlijke nieuwe muziek en ecologisch en sociaal engagement.

Eigenlijk groeide het festival uit ontevredenheid. Ontevredenheid met de gigantische festival die de Belgische muziekindustrie domineren. We vonden ze te groot, te duur, te druk en te vervuilend. Dus besloten we zelf een festival te stichten met als kernwaarden: ‘toegankelijkheid’, ‘gezelligheid’, ‘familiaal’, ‘verrassing’, ‘creativiteit’, ‘engagement’ en ‘gezondheid’.

De voorbije jaren evolueerde het festival behoorlijk snel. AFF werd door OVAM uitgeroepen als ‘Groenste Festival van Vlaanderen’ en door de European Festival Awards op een shortlist gezet als ‘Best Small Festival’. Het aantal bezoekers groeide gestaag mee tot ruim 8000.

Maar hoe ging dit allemaal in zijn werk? De hierboven vermelde waarden zorgden ervoor dat we een ‘nette festivalweide’ als één van de basisprincipes zagen. Aangezien plastic drinkbekers ter plekke een gigantische vervuiling met zich meebrengen, kozen we er voor om herbruikbare bekers te gebruiken. Daarnaast staken we veel tijd en energie in sorteren en het ‘upcyclen’ van tweedehands materialen (een gigantische inkomzone gebouwd met paletten, een vintage zithoek, lichtslingers bestaande uit oude lampekappen, een gigantische muur van wasmachines als ‘backdrop’,…). Daarnaast vonden we voor de klassieke festivalcatering een gezond alternatief met fairtrade merken als Oxfam, Bos en lokale, gezonde cateraars. Al deze acties echter ten spijt: hét grote probleem in verband met vervuiling is mobiliteit. Daarom kozen we ervoor om duurzame mobiliteit – per fiets, per bus, etc.- te belonen.

Het moge duidelijk zijn dat dit allemaal kleine, maar goedbedoelde ingrepen zijn. Het plan was immers nooit om de ecologische voetafdruk van het festival te neutraliseren. Wél vonden we het evident dat dergelijke kleine ingrepen tot de filosofie van het festival behoorden.

In 2012 echter kwam alles in een stroomversnelling terecht toen we besloten de ‘duurzaamheidsfactor’ van het festival te koppelen aan een bescheiden ‘ervaring’ voor de bezoeker. Samen met Bebat – de organisatie die instaat voor het inzamelen van gebruikte batterijen- besloten we aan iedere bezoeker drie gebruikte batterijen te vragen als toegangsticket. Bovendien kon de bezoeker met die batterijen zélf meewerken aan een lied. Aan de inkomzone plaatsten we namelijk een ‘geluidenkast’ – een buffetkast voorzien van geluidsobjecten als gitaarsnaren, trommels, cymbalen, … – waartegen iedere bezoeker zijn batterijen kon werpen. De geluiden die daardoor ontstonden lieten we door een lokale kunstenaar samplen en compileren tot een heuse ‘batterijenhymne’. Die hymne monteerden we na het festival over een sfeervolle AFFtermovie. Voor wie geen batterijen mee zou brengen bedachten we een alternatief: een bijdrage van drie euro ten voordele van het Absolutely Free Forest, een heus natuurgebied dat beheerd wordt door Natuurpunt. (Hier kan je de AFFtermovie zien: http://vimeo.com/103411051).

In 2013 deden we een campagne ‘in the same spirit’ waarbij het festival aandacht besteedde aan de sluiting van de Genkse Ford-fabriek. Als gevolg van de duizenden ontslagen werd Ford door de publieke opinie gebombardeerd tot vijand nummer één. Tientallen jaren was de fabriek dan ook de grootste werknemer van de regio: duizenden mensen, ongeacht achtergrond, cultuur of origine, kwamen met elkaar in contact aan weerszijden van de rollende band. Als festival wilden we deze sociale dimensie in de verf zetten met de campagne ‘Knuffel Ford dood’. We plaatsten een oude Ford Mondeo in het midden van het festivalterrein en vroegen aan bezoekers om een knuffel mee te brengen naar het festival. Op het einde van de dag konden we de volledige Ford Mondeo bedekken met knuffels, we knuffelden ‘Ford dood’. Met de hulp van de AFF-bezoekers konden we een positief statement maken!

Naast de ecologisch zijde van duurzaamheid, zit het dus in het DNA van het festival om ook de sociale kant te benadrukken. Vanaf het prille begin werkte het festival samen met mensen uit opvangtehuizen en sociale tewerkstellingsprojecten voor de opbouw en afbraak van de festivalsite. Het is daarom dat de vrijwiliggersgroep die AFF draagt zo heterogeen is. Het bouwen van een festival is voor AFF een manier om sociale banden te smeden, mensen samen te brengen en kansen te bieden.

 

Next Post:
Previous Post:
This article was written by

I'm Art, born, raised and living in Genk, Belgium. This beautiful multicultural city, built on coal mining and a heavy assemblage and chemical industry currently is switching to a flemish hotspot for sustainable innovation. The goal of this blog is to give you an insider's view about local sustainability initiatives.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

CAPTCHA Image

*

You may use these HTML tags and attributes: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>