4th Informed Cities Forum: Living Streets!

4th Informed Cities Forum: Living Streets!

On thursday 26 & friday 27 March I went to the Informed Cities Conference in Rotterdam. In this blogpost I focus on the great lecture that Jeroen Mercy and Indra Van Sande of the city council of Ghent gave on thursday morning. Afterwards ‘Living Streets’, the project they presented, kept buzzing around in my head, and this is why: (You can find a text in Dutch below, een Nederlandse tekst kan u onderaan vinden).

‘Living Streets’ happened to be a very inspiring project. It started in 2013 with two streets in the centre of Ghent in which all the inhabitants voluntarily decided to ban all cars for two months. In this way the streets got turned into playgrounds for kids (including upcycled climbing racks, slides,…), meeting places for neighbours and parties, etc.

The project had both an environmental and social approach. With these streets the city council wanted to set up a starting point for radical environmental thinking. Next to this ambitious approach, it speaks that the project became a very social one. People that had been living for years in the same street now finally met each other. For two months the streets became places to ‘live’ in, rather than a place to just park cars.

The idea of the project spread –or should we say ‘accelerated’- along the city, and the year after 10 streets got turned into ‘Living Streets’. Even the city council of Rotterdam got inspired by the project and is currently planning to set it up in their city.

This got me thinking. What would happen if we would start the project in Genk? Which would be the main goals and opportunities? Should we adapt the project to the different city scale of Genk –and how should we do this? What’s the difference between Gent and Genk?

A first thing we should consider are the basic urban differences in terms of environmental planning. Genk is a relatively ‘green’ city, with lot’s of parks, green spaces, and bigger gardens. So, maybe the urge for green spaces is, compared to a very crowded and densely built city like Gent, a bit different. On the other hand the social component might work very well in Genk. As said earlier, due to it’s multicultural demographic social bonding has been a main issue for years. In Genk there are lot of local clubhouses, citizen driven annual streetparties, etc. etc.

Next to where I grew up in Genk is a dead-end street, with about 4 neighbours/family’s living there. Well, I remember that years ago all the neighbours who all had little kids at that time, made that dead-end street into an actual ‘living street’, just by installing a small gate at the beginning of it. The street turned into a playground, annually we organised a big ‘Jagersweg-party’, etc.

I am sure there are a lot of similar, citizen driven initiatives in Genk. Why not start a campaign to connect awareness about the environmental issue to these existing social happenings?

Photo credit: Jeroen Mercy

 

 

 Het 4e Informed Cities Forum: ‘Leefstraten’!

Op donderdag 26 & vrijdag 27 maart bezocht ik het Informed Cities Forum in Rotterdam. In deze blogpost focus ik op een lezing die Jeroen Mercy en Indra Van Sande van Stad Gent gaven op donderdagochtend. Na de lezing bleef het ‘Living Streets’-project dat ze voorstelden nog een hele tijd hangen:

‘Living Streets’ bleek namelijk een inspirerend project te zijn. Het begin in 2013 met twee straten in het het centrum van Gent waar de bewoners er vrijwillig voor kozen om alle auto’s voor twee maanden te bannen. Op deze manier ontstond er ruimte om de straten om te toveren tot speelplaatsen voor kinderen, een plaats voor buurtfeesten, etc. Het project had zowel een ecologische als sociale insteek. Met deze straten wilde het stadsbestuur a startpunt creëren voor een radicale ommekeer in (duurzaam) denken. Naast deze ambitieuze doelstelling spreekt het voor zich dat het project ook een sociale dimensie kende. Mensen die jarenlang in dezelfde straat woonden, leerden elkaar nu ook echt kennen. Door debat, door feest en door co-creatie. De straten werden simpel weg terug een plaats om in te léven.

Het idee verspreidde zich als een lopend vuur door de stad: in 2010 stelden al tien straten zich kandidaat voor het project. 2015 ziet er zelfs nog rooskleuriger uit! Zelfs het stadsbestuur van Rotterdam is momenteel bezig om het project daar op poten te zetten.

Dit alles zette me aan het denken. Wat zou er gebeuren als we het project in Genk zouden opstarten? Wat zouden de doelstellingen en uitdagingen zijn? Hoe zouden we het project moeten adapteren naar de Genkse eigenheden? En wat is dan het verschil tussen Gent en Genk, méér dan die ene letter?

Een eerste, te overwegen punt is uiteraard de stedelijke planning. Genk is een relatief ‘groene’ stad met veel parken, open ruimte en private tuinen. In vergelijking met het volgebouwde Gent is de nood aan dergelijke ruimte misschien kleiner. Anderzijds kan net de sociale component van het project als aanknopingspunt dienen. Zoals in eerdere posts al aangehaald kent Genk een sterke geschiedenis op het vlak van het smeden van sociale cohesie tussen zijn inwoners. In Genk zijn er bijzonder veel clubhuizen, jeugdhuizen, straatfeesten, etc.

Laten we nu even een klein voorbeeld ter hand nemen. Naast de plek waar ik opgroeide in Genk ligt al jarenlang een doodlopende straat. Wel, ik herinner me dat jaren geleden alle buren en families in die straat overeen kwamen om het begin van de straat op eigen initiatief af te sluiten met een kleine poort. Op die manier werd het doodlopende straatje een nieuwe functie als speelstraat voor kinderen, een ontmoetingsplek voor buren, etc.

Ik ben er zéker van dergelijke initiatieven velvoorkomend zijn in Genk. De ‘leefstraten’ zijn er simpelweg al. Het kan daarom mogelijk een strategie zijn om de ecologische component te verbinden aan deze bestaande sociale happenings?

 

 

Next Post:
Previous Post:
This article was written by

I'm Art, born, raised and living in Genk, Belgium. This beautiful multicultural city, built on coal mining and a heavy assemblage and chemical industry currently is switching to a flemish hotspot for sustainable innovation. The goal of this blog is to give you an insider's view about local sustainability initiatives.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

CAPTCHA Image

*

You may use these HTML tags and attributes: <a href="" title=""> <abbr title=""> <acronym title=""> <b> <blockquote cite=""> <cite> <code> <del datetime=""> <em> <i> <q cite=""> <strike> <strong>